Esta es la terrible verdad sobre la obsolescencia programada

«No los hacen como solían hacerlo», como dice la frase. Entonces parecería que para la Centennial Light. Una asombrosa cifra que marca el récord 115 años después de que alguien la encendiera por primera vez, esta bombilla sigue brillando débilmente en una estación de bomberos en Livermore, California. (Puede verlo usted mismo en una cámara web que se actualiza cada 30 segundos ).

Para las múltiples generaciones de nosotros que desde entonces hemos intercambiado más bombillas quemadas de las que podemos recordar, la longevidad del Bulbo Centenario debe parecer una bofetada en la cara. Sin duda, si una bombilla incandescente fabricada con tecnología del siglo XIX puede durar tanto tiempo, ¿por qué no las bombillas nuevas, de los siglos XX y XXI?

La Centennial Light a menudo se señala como evidencia de la supuestamente siniestra estrategia comercial conocida como obsolescencia planificada. Las bombillas y varias otras tecnologías podrían durar fácilmente durante décadas, muchos creen, pero es más rentable presentar plazos de vida artificiales para que las empresas obtengan ventas repetidas. «Esa es una especie de teoría conspirativa de la obsolescencia planificada», dice Mohanbir Sawhney, profesor de mercadotecnia en la Universidad Northwestern.

Entonces, ¿esta teoría de la conspiración es verdadera? ¿Realmente existe la obsolescencia planificada?

La respuesta: sí, pero con salvedades. Más allá de la burda caricatura de las empresas codiciosas que despojaban sin piedad a sus clientes, la práctica sí tiene un tono plateado. Hasta cierto punto, la obsolescencia planificada es una consecuencia inevitable de las empresas sostenibles que le dan a las personas los bienes que desean. De esta manera, la obsolescencia planificada sirve como un reflejo de una cultura voraz, consumista, que las industrias crearon para su beneficio, aunque no fueron las únicas que lo hicieron. 

«Fundamentalmente, las empresas están reaccionando al gusto de los consumidores», dice Judith Chevalier, profesora de finanzas y economía en la Universidad de Yale. «Creo que hay algunas avenidas en las que [las empresas] están engañando al consumidor, pero creo que también hay situaciones en las que podría culpar al consumidor».

Un ejemplo iluminador

Siguiendo con las bombillas como producto, ofrecen uno de los casos más emblemáticos de obsolescencia planificada.

Thomas Edison inventó bombillas comercialmente viables alrededor de 1880. Estas bombillas incandescentes tempranas, incluida la Centennial Light, dependían de los filamentos de carbono en lugar del tungsteno que se generalizó su uso casi 30 años después. (Parte de la razón por la cual Centennial Light ha perseverado durante tanto tiempo, los científicos especulan, se debe a que su filamento de carbono es ocho veces más grueso y, por lo tanto, más duradero que los delgados cables de metal en las últimas bombillas incandescentes).

Inicialmente, las compañías instalaron y mantuvieron sistemas eléctricos completos para admitir la iluminación a base de bulbos en las viviendas de los primeros usuarios ricos de la nueva tecnología. Al ver que los consumidores no estaban en el gancho para pagar las unidades de reemplazo, las compañías de iluminación por lo tanto buscaron producir bombillas que duró el mayor tiempo posible, de acuerdo con Collector’s Weekly .  

Se podrían cosechar mayores sumas de dinero, según las compañías, haciendo que los bulbos sean desechables  

El modelo de negocio cambió, sin embargo, a medida que la base de clientes de bombilla creció más en el mercado masivo. Se podían cosechar mayores sumas de dinero, según las empresas, al hacer las bombillas desechables y poner los costos de reemplazo a los clientes. Así nació el infame «cártel Phoebus» en la década de 1920, donde representantes de los principales fabricantes de bombillas en todo el mundo, como Osram de Alemania, Associated Electrical Industries del Reino Unido y General Electric (GE) en los Estados Unidos (a través de una filial británica) , confabulados para reducir artificialmente las vidas de los bulbos a 1,000 horas. Los detalles de la estafa surgieron décadas más tarde en investigaciones gubernamentales y periodísticas .

«Este cartel es el ejemplo más obvio» de los orígenes de la obsolescencia planificada «porque se han encontrado esos documentos», dice Giles Slade, autor del libro Made to Break: Technology and Obsolescence in America, una historia de la estrategia y sus consecuencias.

La práctica surgió en todo tipo de otras industrias, también. Por ejemplo, la competencia entre General Motors y Ford en el incipiente mercado automovilístico de los años 20 llevó a los primeros a introducir los cambios en los modelos del año modelo en sus vehículos. GM había sido pionera en una manera de tentar a los clientes a derrochar en el último y mejor auto, para satisfacerse e impresionar a aquellos en sus círculos sociales. «Fue un modelo para toda la industria», dice Slade.

Aunque el término «obsolescencia planificada» no entró en uso común hasta la década de 1950, la estrategia había permeado las sociedades consumistas.

Vivo y bien

En diversas formas, desde obsolescencia sutil a sutil, planificada, todavía existe mucho hoy en día. Desde la llamada durabilidad ideada, donde las partes frágiles salen, hasta las reparaciones cuestan más que los productos de reemplazo, pasando por las mejoras estéticas que enmarcan las versiones anteriores como menos elegantes: los fabricantes de productos no tienen escasez de artimañas para seguir abriendo carteras de clientes.

Para un ejemplo completamente moderno, considere los teléfonos inteligentes. Estos teléfonos a menudo se descartan después de un simple par de años de uso. Las pantallas o los botones se rompen, las baterías mueren, o sus sistemas operativos, aplicaciones, etc., pueden dejar de actualizarse repentinamente. Sin embargo, siempre hay una solución a mano: nuevos modelos de dispositivos, lanzados cada año más o menos, y promocionados como «los mejores de todos».

Como otro ejemplo de obsolescencia planificada aparentemente flagrante, Slade menciona cartuchos de impresora. Los microchips, sensores de luz o baterías pueden deshabilitar bien un cartucho antes de que toda la tinta se agote, lo que obliga a los propietarios a comprar unidades completamente nuevas, que no sean para nada baratas. «No hay una razón real para eso», dice Slade. «No sé por qué no puedes ir a buscar una botella de tinta [cian] o negra y, ya sabes, arrojarla a un depósito».

Tomado de esta manera, la obsolescencia planificada parece un desperdicio. Según Cartridge World, una compañía que recicla cartuchos de impresoras y ofrece reemplazos más baratos, solo en Norteamérica, 350 millones (ni siquiera los cartuchos vacíos) terminan en los vertederos anualmente. Más allá del desperdicio, toda esa fabricación adicional también puede degradar el medio ambiente.

Una vista matizada

Aunque algunos de estos ejemplos de obsolescencia planificada son atroces, es demasiado simplista condenar la práctica como incorrecta. En una escala macroeconómica, la rápida rotación de bienes impulsa el crecimiento y crea una gran cantidad de puestos de trabajo; solo piense en el dinero que la gente gana fabricando y vendiendo, por ejemplo, millones de casos de teléfonos inteligentes. Además, la introducción continua de nuevos widgets para ganar (o volver a ganar) masa de clientes nuevos y viejos tenderá a promover la innovación y mejorar la calidad de los productos.

Como resultado de este círculo vicioso, pero virtuoso, la industria ha hecho innumerables bienes baratos y, por lo tanto, disponibles para casi cualquier persona en los países occidentales ricos, en el Lejano Oriente, y cada vez más en el mundo desarrollado. Muchos de nosotros disfrutamos de las comodidades inimaginables hace un siglo.

«No hay dudas al respecto», dice Slade, «más personas han tenido una mejor calidad de vida como resultado de nuestro modelo de consumo que en cualquier otro momento de la historia». Desafortunadamente, también es responsable del calentamiento global y los desechos tóxicos «.

La obsolescencia planificada no es abiertamente explotadora, ya que beneficia tanto al consumidor como al fabricante  

A menudo, la obsolescencia planificada no es abiertamente explotadora, ya que beneficia tanto al consumidor como al fabricante. Chevalier señala que las empresas adaptan la durabilidad de sus productos según las necesidades y expectativas del cliente. Por ejemplo: ropa para niños. «¿Quién compra ropa súper duradera para sus hijos?», Pregunta Chevalier. Dependiendo de su edad, los niños pueden salir de su ropa a veces en pocos meses. No es tan malo, entonces, que la ropa pueda mancharse, rasgarse o pasar de moda con relativa facilidad, siempre que no sea costosa.  

El mismo argumento puede aplicarse a los productos electrónicos de consumo. La innovación implacable y la competencia por la participación en el mercado significan que las tecnologías subyacentes en los teléfonos inteligentes, por ejemplo, continúan avanzando, con procesadores más rápidos, mejores cámaras, etc.

«Si alguna vez hubo una verdadera obsolescencia, está en la tecnología», dice Howard Tullman, emprendedor en serie y director ejecutivo de 1871, una incubadora de startup digital. «Es casi como si la tecnología se solucionara a sí misma, esto se obsoleto, te guste o no».

Por lo tanto, muchos propietarios podrían apreciar pagar menos por un teléfono inteligente que, por ejemplo, las baterías ya no pueden tener un cargo útil en tres años. «Debido a que la tecnología está evolucionando tan rápidamente, muchas personas no van a valorar la vida útil extra de una batería más duradera», dice Chevalier.

Una contra-perspectiva reveladora para este nexo entre el deseo del cliente y la asequibilidad mediada por la obsolescencia planificada es el mercado de artículos de lujo. Los clientes optarán por pagar una prima sustancial por productos que a menudo tienen una artesanía más fina, mayor durabilidad y valor de reventa. Por cierto, muchos consumidores de artículos de lujo esperan que su inversión aumente de valor con el tiempo, en lugar de desmoronarse y eventualmente eliminarse. «Si compras un Rolex, sabes que te va a durar y esperas poder conducir un camión sobre él», dice Slade.

Por supuesto, las personas no solo se emborrachan con un Rolex, entonces será la última vez que ellos o sus nietos necesiten comprar. En diversos grados, las marcas de alta gama sirven para acariciar los egos de los clientes como símbolos de un estatus social elevado. «Los bienes de lujo están codificados socialmente», dice Slade.

Sin embargo, a medida que pasan los años, los sellos distintivos de una versión de lujo de un artículo pueden abrirse paso en el mercado masivo a medida que su producción se hace más barata y los clientes esperan los beneficios. Pocos argumentarían que la mayor disponibilidad de dispositivos de seguridad, como bolsas de aire en los automóviles, una vez que solo se encuentran en modelos más costosos, no ha sido positiva. Por lo tanto, en su forma reconocida e interesada, la competencia en el corazón del capitalismo planificado bajo la influencia de la obsolescencia también puede funcionar para velar por los intereses del consumidor.

El futuro de la obsolescencia

En consecuencia, aunque los ejemplos claramente existen en contrario, algunos académicos de negocios consideran que es un poco exagerado suponer que muchas compañías se sientan a planear cómo diseñar con precisión un producto para autodestruirse.

«Si tiene un mercado que es competitivo, entonces la vida útil esperada del producto es ciertamente algo por lo que las empresas compiten», dice Chevalier. «Para muchos productos, no es como si los consumidores no fueran lo suficientemente inteligentes como para tratar de elegir productos que no [pronto] quedarían obsoletos».

De hecho, hay fuerzas que podrían alentar a los fabricantes a alargar la esperanza de vida.

En el mercado automotriz, Chevalier dice «todos piensan y observan cuán rápido se deprecia este coche en relación con los demás». De hecho, en esta arena, los autos ahora permanecen en la carretera más de lo que lo hicieron una vez.  

Hay fuerzas que podrían alentar a los fabricantes a alargar la vida útil

«La industria automotriz durante años ha sido una especie de negocio orientado a la moda, donde su auto tenía aletas y cinco años después, las aletas estaban fuera de moda», dice Tullman. Sin embargo, eso está cambiando: cita cifras del Departamento de Transporte de los Estados Unidos que muestran que la edad promedio de un vehículo de pasajeros en la carretera en ese país es de 11,4 años; en 1969, la cifra fue de 5,1 años.

Con las revisiones en Internet, es más fácil que nunca averiguar si su compra prevista tiene una corta vida útil, y eso se aplica tanto a las bombillas como a los automóviles.

Y a medida que aumenta la conciencia ambiental de las terribles cantidades de desechos generados por una cultura de usar y tirar, los bienes de consumo pueden volverse menos desechables. El Proyecto Ara de Google, por ejemplo, está desarrollando un dispositivo similar a un teléfono inteligente con seis ranuras para intercambiar componentes tecnológicamente desactualizados, en comparación con tradicionalmente binning la totalidad de un teléfono inteligente envejecido.  

Un enfoque de mentalidad empresarial para un reciclaje, reutilización y reutilización más inteligente podría haber causado un gran impacto y lo seguirá haciendo en el futuro, dice Sawhney. Por ejemplo, Tesla, el fabricante de automóviles eléctricos, tiene planes de recuperar las baterías gastadas en los automóviles de sus clientes y reutilizarlas para el almacenamiento de energía en el hogar. La compañía también descarga automáticamente y actualiza el software en los automóviles de sus clientes a medida que los vehículos cobran durante la noche. Sawhney, que es propietario de Tesla, dice que la compañía planeó este tipo de mejoras al incluir sensores y hardware «básicamente a prueba de futuro» en el vehículo. 

«En vez de vender modelo tras modelo del auto para mí, [Tesla] acaba de cambiar el software», dice Sawhney. «Así que eso es un antídoto contra la obsolescencia planificada de alguna manera: hace que la obsolescencia quede obsoleta».

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